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Marie Curie

Biografia di Marie Curie

 

Marie Curie ha fatto della scienza la sua professione, «perché lo volevo, diceva, perché mi piaceva la ricerca». Credeva indubbiamente nel ruolo positivo della scienza nell'evoluzione della società e misurava la forza del simbolo che lei stessa rappresentava per le donne.

Marie Skłodowska-Curie (1867-1934)

 

Quinta figlia di una famiglia di insegnanti patriottici e molto colti, Maria Sklodowska nacque il 7 novembre 1867 a Varsavia, in una parte della Polonia allora sotto il dominio dell'Impero russo. Cresciuta in una famiglia in cui l'istruzione è di grande importanza, è riuscita brillantemente al liceo e sogna di studiare scienze. Ma a Varsavia, all'epoca, le università non erano aperte alle donne. L'unico modo per una giovane donna polacca che desidera proseguire gli studi superiori è quindi quello di andare all'estero. Sua sorella maggiore Bronia ha lo stesso desiderio e vuole studiare medicina. Le due sorelle concludono così un patto e scelgono di venire a studiare in Francia unendo i loro sforzi. Maria viene inserita come precettore in una famiglia per diversi anni per aiutare la sorella che è partita per Parigi e per accumulare risparmi per i suoi studi futuri.

Marie arrivò a Parigi e si iscrisse alla Sorbona nell'ottobre 1891. Consapevole dei suoi difetti, si immerse negli studi e decise di fare di nuovo un primo anno. Gli insegnamenti la affascinano, a volte lavora oltre le sue forze. Nel 1893 ottenne la licenza in scienze fisiche con lode e nel 1894 la licenza in scienze matematiche con il massimo dei voti. Ha intenzione di tornare ad insegnare in Polonia non appena le sue due licenze saranno state acquisite, ma ottenendo, all'inizio del 1894, un piccolo contratto finanziato dalla Società per l'Incoraggiamento dell'Industria Nazionale (SEIN) per misurare le proprietà magnetiche di diversi acciai. lo porta a incontrare Pierre Curie.

Marie Curie

© Museo Photo Curie di Varsavia. Fonte: Musée Curie (coll. ACJC)

Wladislaw Sklodowski, il padre di Maria Sklodowska (Marie Curie), circondato dalle sue figlie nel 1890. Da sinistra a destra: Maria, Bronia, Helena.

Marie Curie

Di otto anni più anziano di lui, professore alla scuola municipale di fisica industriale e chimica della città di Parigi, Pierre Curie è già un fisico riconosciuto per il suo lavoro su piezoelettricità , simmetria e magnetismo. Il loro incontro cambia il corso della loro vita. Si sposarono il 26 luglio 1895.

Durante questo periodo, Marie scrisse alla sua amica Kazia “Quando riceverai questa lettera, la tua Mania avrà cambiato nome. Quando riceverai questa lettera, scrivimi: Madame Curie. Scuola di Fisica e Chimica, 42, rue Lhomond. Questo è il mio nome d'ora in poi”

Dopo la nascita di una prima figlia, Irene, Marie intraprese una tesi di dottorato in fisica sui “raggi di uranio” scoperta da Henri Becquerel. Il metodo quantitativo messo a punto da Pierre gli permette di stabilire il carattere atomico della radiazione di uranio e di ampliare le sue ricerche. I sorprendenti risultati ottenuti per i minerali di uranio suggeriscono loro che questi contengono un elemento sconosciuto.

Pierre e Marie Curie lavorano quindi insieme. Nel luglio e nel dicembre 1898 scoprirono non uno, ma due nuovi elementi, il polonio e il radio. La radiazione spontanea di questi elementi, la loro radioattività secondo il termine introdotto da Marie Curie, è della stessa natura di quella dell'uranio, ma molto più intensa. I Curie condivisero il Premio Nobel per la Fisica nel 1903 con Henri Becquerel. Nello stesso anno, a giugno, Marie Curie ha difeso la sua tesi di dottorato in scienze fisiche. Presenta la scoperta del polonio e del radio e il lavoro che ha svolto da allora: la separazione di un sale di radio puro da tonnellate di residui di pechblenda e la misurazione della massa atomica di questo elemento. Nel 1904, Pierre divenne professore alla Sorbona, titolare di una cattedra di fisica creata appositamente per lui. Marie è stata quindi nominata capo del lavoro per il laboratorio Curie collegato a questa sedia. Pochi mesi dopo nacque la loro seconda figlia Eve.

Il 19 aprile 1906, Pierre Curie morì in un incidente stradale. La Facoltà di Scienze affida la successione di Pierre a Marie Curie. Marie Curie è nominata direttrice del laboratorio e responsabile del corso di Pierre. Il primo corso scientifico alla Sorbona, il 5 novembre 1906, fu un evento frequentato da studenti, giornalisti e curiosi. Nel 1908 Marie Curie fu nominata professore titolare della cattedra di Pierre, appena dichiarata vacante. È la prima professoressa universitaria donna in Francia.

Nel 1907 e nel 1908 organizzò una cooperativa didattica con i colleghi. Irene e una dozzina di sue amiche ricorderanno le concrete lezioni di fisica di Marie.

Nel gennaio 1911 presentò la sua candidatura per l'Accademia delle Scienze e non fu eletta (l'Accademia non avrebbe accolto una donna nei suoi ranghi fino a mezzo secolo dopo). Nel novembre dello stesso anno, la sua relazione con Paul Langevin rivelata alla stampa ha scatenato una violenta campagna xenofoba contro di lei. A dicembre gli è stato assegnato un secondo premio Nobel, questa volta per la chimica.

All'inizio del 1912 Marie Curie diede una risposta negativa alla proposta di continuare le sue ricerche in Polonia e di prendere in carico l'Istituto che era appena stato creato lì. Vede finalmente l'inizio della costruzione a Parigi di un istituto di radio. Gli edifici furono quasi completati nel luglio 1914.

Marie Curie

Pierre e Marie Curie nel "capannone delle scoperte" intorno al dicembre 1903.

Marie Curie

Facciata del Radium Institute, padiglione Curie, negli anni '20.

Marie Curie dedicò i quattro anni di guerra allo sviluppo della radiologia fissa o mobile e alla formazione di infermieri specializzati nell'uso delle apparecchiature a raggi X. Fu aiutata dalla figlia maggiore e da altre tre donne. All'interno della Croce Rossa e del Patronato Nazionale dei Feriti, Marie Curie riesce ad equipaggiare 18 auto radiologiche. Questi veicoli, in seguito soprannominati i "piccoli Curie" da Eve Curie nella biografia che dedicò a sua madre, furono aggiunti ai veicoli dell'esercito e più di un milione di feriti beneficiò di una tecnica collaudata per localizzare i proiettili.

La mancanza di risorse, in un Paese devastato dalla guerra, rallenta la ripresa delle ricerche sulla radioattività presso il Radium Institute. Marie Curie ricevette, nel 1920, una giornalista americana, la signora Meloney. Affascinata dalla persona di Marie Curie, decide di lanciare un abbonamento tra le donne americane. Marie Curie, accompagnata da Irene ed Eve, si reca negli Stati Uniti nel maggio-giugno 1921 per ricevere un grammo di radio, numerosi strumenti e ingenti somme di denaro. Questo viaggio ha un impatto notevole. Nello stesso anno, la creazione della Fondation Curie ha aperto un periodo di sviluppo nell'uso delle radiazioni per la cura del cancro. Marie fu eletta all'Accademia di Medicina come membro libero nel 1922, senza essere stata candidata "in riconoscimento di un nuovo farmaco: la "brachiterapia". Gli anni del dopoguerra furono per Marie Curie anni di lavoro, ma anche di appagamento. Accetta di usare il prestigio del suo nome per difendere i valori in cui crede. In particolare, fornisce un indefettibile sostegno agli sforzi di Jean Perrin per la ricerca scientifica. Dal 1922 fu coinvolta nei lavori della “Commissione Internazionale per la Cooperazione Intellettuale” istituita dalla Società delle Nazioni, per la scienza e per la pace. Viaggia per tenere conferenze o fornire assistenza, in particolare in Polonia. Morì di anemia perniciosa il 4 luglio 1934. Le ceneri di Marie e Pierre Curie furono trasferite al Pantheon il 20 aprile 1995.

Marie Curie

Marie Curie nel suo laboratorio

Marie Curie

"Nella vita non c'è niente da temere, tutto è da capire."

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